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CBN : Bonjour J-François, comment es tu venu à t’intéresser aux repères de nivellement ?

J-François : J’ai été intrigué au cours de mes déplacements dans mon quartier à Clermont-Ferrand par une plaque ronde apposé contre un mur et portant des inscriptions et des chiffres. En le regardant de plus près, j’ai vite compris qu’il s’agissait d’une indication de la hauteur de l’endroit. En me promenant dans la ville, j’en ai facilement découvert bien d’autres. Je me suis alors demandé depuis quand ces repères d’altimétrie existaient et à qui on devait leur installation.

 CBN : Y en a t il beaucoup et ou les trouve t on  ?

Repère fixé sur la fontaine de la Place Royale à Clermont  J-François : Il y en a eu 15 000 en France qui ont été implantés entre 1857 et 1864. Mais les grandes villes en ont ajoutés bien d’autres. Ces repères en fonte, scellés par du ciment sur un support vertical sont cylindriques. On les trouve en priorité sur les monuments (mairies, cathédrales ou églises, bâtiment administratifs, hôtels anciens, murs de casernes) ou  sur des constructions diverses (fontaines, lavoirs, ponts au dessus des rivières ou  voies ferrées) ou encore sur des supports très divers (angles de certaines rues, écluses, menhirs, calvaires, etc.) Sur Clermont-Ferrand j’arrive déjà à plus de 40 et je suis loin d’avoir terminé leur inventaire avec photos à l’appui.

 CBN : Peux tu nous rappeler rapidement leur histoire  ?

 J-François : Nous sommes au début de la révolution industrielle pendant le règne de Napoléon III. L’essor des sciences depuis les réformes de la révolution française permet de répondre aux exigences des grands travaux. Repère Bourdalouë à l'entrée de la Cathédrale de ClermontC’est à l’ingénieur topographe Paul-Adrien Bourdalouë (1798-1868) qu’a été confié ce travail. Mais pourquoi lui ? Il faut remonter à Napoléon et à la campagne d’Égypte pour le comprendre. Au cours de cette campagne, celui-ci avait fait étudier la possibilité de percer un canal à travers l’isthme de Suez. Pour cela, il fallait connaître les différences d’altitude entre la mer Rouge et la mer Méditerranée, bref réaliser un nivellement. A l’époque, on trouve une différence de presque 10 mètres. En 1847, une mission est envoyée sur place pour réitérer les opérations effectuées en 1799. On confie la responsabilité de la brigade topographique à un conducteur des Ponts et Chaussées né à Bourges. Paul Adrien Bourdalouë, grâce à des méthodes et du matériel novateurs, ne trouve qu’une différence minime de 80 centimètres entre les niveaux des deux mers, la mer Rouge étant un peu plus élevée que la mer Méditerranée. Repère de la ville rue Tranchée des GrasSa célébrité est en partie assurée ! C’est à lui qu’est confié ce travail d’établir le 1er nivellement général de toute la France en s’appuyant sur toute une équipe d’ingénieurs et d’opérateurs, 

Le « zéro Bourdalouë » a été fixé par une décision ministérielle du 13 janvier 1860  qui donnait comme niveau moyen de la Méditerranée le trait à 0,40 m de l’échelle des marées mesurées à Marseille.

 CBN : Quelles informations portent elles ?

 J-François : Quand elles n’ont pas été abîmées, dégradées ou simplement détruites, elles comportent 6 chiffres séparés au milieu par une virgule : les 3 premiers (avant la virgule) indiquent le nombre de mètres au dessus « du niveau moyen de la mer » et les 3 autres (après la virgule) les décimètres, centimètres et millimètres. La précision n’était pas prise à la légère ! Repère de la ville 31 Cours SablonOn connaît donc la hauteur du lieu où l’on se trouve d’une manière scientifique (plus haut, plus bas qu’un autre endroit pas trop éloigné) puisqu’elle est déterminée par rapport à un nivellement (niveau de base ou niveau zéro) appliquée à tout le territoire national. Il sert à calculer d’autres hauteurs proches en s’appuyant sur une mire à partir de la hauteur connue par le repère. On peut lire sur la partie haute du pourtour :

– s’il s’agit d’un repère du réseau Boudalouë, la mention « Nivellement Gal de la France »

– ou « Ville de Clermont » s’il s’agit d’un repère mis en place par la ville de Clermont-Fd.

Sur la partie basse du pourtour, l’inscription qui est gravée rappelle l’origine des calculs : « au dessus du niveau moyen de la mer » Sur les derniers repères installés par l’Institut Géographique National, la mention en haut est plus courte avec seulement «NIVELLEMENT GENERAL » et en bas « IGN ».

 CBN :  À quoi servent elles encore aujourd’hui ?

 Repère de la ville  à la Cathédrale, rue des GrasJ-François : Leur utilité est maintenant relative et surtout historique.

Elle est relative, car la précision de l’altitude a été améliorée par une correction apportée d’abord par un autre ingénieur, Charles Lallemand (de 1884 à 1922) et, depuis 1969, par l’Institut Géographique National. Les satellites avec le réseau GNSS ont pris le relais pour des mesures plus sophistiquées (tenant compte de la pesanteur, de la forme de la terre, etc). Toutes ces données sont aussi accessibles sur internet et s’affranchissent de repères matériels. Toutefois, même avec une légère approximation, il est encore bien pratique de trouver ces indications lorsque l’on se promène.

Elle est historique, car nous sommes en présence de témoins d’un travail gigantesque mené à l’époque grâce aux méthodes modernes issues de la science que ces ingénieurs ont su mettre au point.

 Flèche d’accès à la suite de l’interview  de J-François.

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Les repères de nivellement  (par Jean -François)

( CBN : Une association de talents )

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– Le 05/05 avec  : Colette

Combegrasse. 7_km.  (Parking : à La Garandie)

– Le 08/05 avec  : Claude

La Chazotte.  11_km  (Parking : Église de St Jacques d’Ambur)


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